I midten af 1800 tallet var Manchester, og særligt bydelen Gorton, få kilometer øst for Manchester centrum, præget af stor arbejdsløshed, overbefolkning og fattigdom blandt byens mange industriarbejdere. Druk, vold og dårlige hygiejniske forhold var hverdag i et usselt og betændt miljø. Alt for mange mennesker kom til Manchester i et forsøg på at få arbejde i byens voksende industri, men der var ganske enkelt ikke jobs, ordentlige boliger eller infrastruktur til at kapere den enorme befolknings-tilstrømning.

Særligt den vestlige del af Gorton, (West Gorton) var hårdt ramt. Det er her, at historien om Manchester City kan pin pointes til at tage sin begyndelse. Hæng på. Det bliver langt - men spændende læsning.

St. Marks kirke. Epicenter for skabelsen af fodboldklubben
Revet ned i 1974

Organiserede masse-slagsmål i gaderne

Et stort problem der fulgte med ledigheden og den perspektivløse tilværelse, var, at der nærmest dagligt udspillede sig organiserede masse-slagsmål i Gorton. Op til flere hundrede deltagere mødte op til arrangerede slåskampe mellem større bander. For det meste var det meget unge mænd, ja nærmest bare drenge, helt ned til 14-18 års alderen, der deltog. Der blev i kampene brugt bælter, køller, slangebøsser og sten.

Disse slåskampe- kaldt "scuttling", blev en stor del af mange unge mænds tilværelse. Igennem disse nævekampe fik de følelsen af, at tilhøre et fællesskab, noget som det rå industri-samfund i 1800 tallets Nordengland, ikke kunne tilbyde dem. På mange måder kan man sammenligne scuttling med hooliganismen over 100 år senere- i 1970/1980'erne. Unge arbejdsløse mænd, der kedede sig, følte sig koblet af samfundet og som manglede følelsen af at høre til. 

Noget skulle gøres for at rette op på de massive problemer.

St. Marks kirke og skole

I 1865 blev St. Marks Kirke i Clowes Street, West Gorton indviet, og den skulle komme til at spille en vigtig rolle i lokalsamfundet - og i at fundamentet til Manchester City blev lagt. Præsten Arthur Connell blev indsat, og han erkendte hurtigt, at hans kirke burde tage et ansvar for at få de unge mænd væk fra gaden. Dertil oprettede Connell St. Marks School. Igennem en efter sigende temmelig hård disciplin, fik skolen uddannelse og ikke mindst et moralsk kompas banket ind i mange drenge- allerede fra 9-10 års alderen. Præst Connell var selv rektor, og ham og hans skoleleder, Bradbury, var ikke bleg for at bruge pisken på knægtene. Skolen var dog alligevel kendt som en af de bedste i området

Begyndte som Cricket Club

Men der skulle mere til, for at adressere de store sociale problemer, som West Gorton sled med. Omkring 1870'erne stiftede St. Marks kirke i samarbejde med de to lokale filantroper fra fabrikken Brooks og Doxey's Union Iron Work, William Henry Beastow og Thomas Goodbehere derfor et crickethold (St. Marks CC), hvor der blev stillet op med både et senior og juniorhold. Det viste sig, at være en god idè, som bed sig fast hen over de kommende år. Naturligvis reddede det langt fra alle West Gortons unge mænd fra et liv med alkohol og scuttling, men det viste, at sport kunne være en vej ud af sociale problemer.

Selv om det var en kirke, som stod bag holdet, så var der intet krav om, at man skulle tilhøre nogen speciel trosretning for at deltage. Det skulle også gøre sig gældende for det fodboldhold, der snart skulle blive født.

Fodbold kommer på programmet

I sommeren 1879, næsten et årti efter stiftelsen af St. Marks Cricket Club, opstod ideen om at spille fodbold. Cricket er en udpræget sommersport, og man ville gerne have noget at give sig til i resten af året. Det er stadig uklart hvorfor valget faldt på fodbold, og hvem der var primus motor i at få det på programmet. På dette tidspunkt var fodboldspillet ikke voldsomt kendt i Manchester, selv om blandt "Manchester Football Club" (i dag Manchester Rugby Club) og faktisk også Newton Heath (i dag Manchester United) havde slået sig ned som fodboldklubber i området. Manchester Football Club blev for øvrigt den første Manchester klub der spillede med i F.A cuppen, da den røg ud i 1878/79 udgaven med et 3-0 nederlag til Darwen (kendt fra TV-serien "The English Game") i første runde.

Newton Heath blev etableret af jernbanemedarbejdere i 1878, men der er ikke registreret nogle kampe med klubben før 1880.

Et kvalificeret bud på hvorfor fodbold kom på programmet i West Gorton St, Marks kunne være, at føromtalte Manchester Football Club i 1870'erne, spillede nogle opvisningskampe imod nogle af tidens mest kendte fodboldhold, Sheffield F.C, Notts County og Stoke. Disse kampe blev spillet på Longsight Cricket Club, Albert Grove - lige udenfor St. Marks sogn, få hundrede meter fra Connels' præstegård. Det er derfor ikke utænkeligt, at en -eller nogle- fra St. Marks Cricket Club har været til stede, og er blevet fascineret og inspireret

En anden teori om hvordan fodbold kom på programmet tillægges William Sumner, en 19 årig ingeniør studerende, der i 1879 kom til West Gorton og blev en del af St. Marks Cricket Clubs Juniorhold. Sumner havde spillet fodbold før han kom til West Gorton, og skulle blive fodboldholdets første anfører. Ifølge flere var Sumner en ledertype - og en meget dygtig fodboldspiller, der sagtens kunne have inspireret sine kammerater til at afprøve det der fodbold.

Trods disse plausible teorier, er det desværre tvivlsomt, om man nogensinde finder ud af, hvem der står bag, at fodbold blev taget op. Kilderne er rige på beretninger om hvad St, Marks Kirke sogn tilbød af aktiviteter, men sport var ikke noget, som de lokale medier skrev meget om på den tid.

Den absolut førende Manchester City historiker, Gary James, mener, at fodboldklubben ikke har en decideret grundlægger, men er opstået som følge af en kombineret indsats af flere forskellige personer og omstændigheder. Og det er nok den rigtige.

Den første kamp

Mange plausible teorier eksisterer om West Gorton St. Marks fodboldklub tilblivelse, men et fakta er, at fodboldholdet spillede sin første kamp Lørdag den 13. november klokken 15.15 i 1880 - på hjemmebane imod Baptist Kirken fra Macclesfield. St. Marks tabte en tæt kamp med 1-2; efter at have ført med 1-0.

Det historiske mål blev scoret af James Collinge, en blot 18 årig knægt, som havde mistet begge sine forældre, og derfor sammen med sin storesøster, tog sig af tre yngre søskende på 11, 14 og 16. Det fortæller om hvilke skæbner der var plads til i St. Marks.
I det hele taget bærer dette første fodboldhold præg af unge spillere hvilket bekræfter, at det var Junior Cricketholdet der tog fodbold op. Her er holdet:

Charles Beastow 18 år, William Sumner (C) 19 år, Frederick Hopkinson 18 år, Walter Chew 18 år, Henry Heggs 21 år, Richard Hopkinson 21 år, William Downing 19 år, Edward Kitchen 18 år, Archibald MacDonald 20 år, John Pilkington 17 år, John Beastow 18 år, James Collinge 18 år.

Altså en gennemsnitsalder på bare 19 år.

Et andet træk er, at det stort set bestod af lokale unge mænd, hvilket understreger formålet med St. Marks - at forene unge mænd for at udvikle en fællesskabsfølelse i lokalsamfundet.

Efter denne første kamp ved man, at West Gorton St. Marks spillede yderligere 8 kampe i sæsonen. Det blev til den dårlige statistik: 5 nederlag, 3 uafgjorte og blot 1 sejr. Målscore 5-23.

Sejren (3-1 ude over Stalybridge Clarence) var endda på en billig baggrund, idet modstanderne var mødt op med blot 8 spillere, og havde fyldt hullerne op på holdet ved at afholde en "drafting" fra det fremmødte publikum. Ja, fodbold var unægtelig anderledes dengang! 

Men man var i gang, og alt begyndelse er jo som bekendt behæftet med vanskeligheder og forhindringer. Men alligevel er det svært at forestille sig, at dette skulle udvikle sig til at blive en af Englands største fodboldklubber.

Hvor blev de første kampe spillet?

Det er stadig ukendt, hvor i West Gorton, at St. Marks afviklede deres hjemmekampe. Området er i dag (2021) totalt saneret, og der er ingen spor tilbage af hverken West Gorton St. Mark fodbold - eller for den sags skyld cricket klub.

Undersøgelser af gamle kort indikerer, at kampene dog sandsynligvis blev spillet på et areal ved Brooks og Doxey's Union Iron Work på Thomas Street (i dag Wenlock Way). Banen er beskrevet lidet flatterende i et kampreferat:

In a very sloppy state, and consequently the falls were very numerous"
Brooks og Doxey's Union's værker er for længst væk. I dag finder du en større parkeringsplads, der hvor fabrikken, og sandsynligvis også den første hjemmebane, var lokaliseret.

Få hundrede meter fra Brooks og Doxey's Union fabrik, fandt man St. Marks kirke og skole. Bygningerne blev desværre revet ned i 1974. Og i det hele taget er kvarteret i det gamle St. Marks Sogn moderniseret til ukendelighed:

Clowes Streets linjeføring blev i 1970'erne lagt om, og for at finde lokationen på hvor kirken og skolen præcist lå, skal du om i den nyanlagte Beastow Road. Den opmærksomme læser vil opfatte, at det vejnavn er en direkte reference til en af cricket og fodboldholdets grundlæggere, William Henry Beastow. Det er vel nærmest det eneste spor efter Manchester City/St. Marks, i området.

Beastow Road løber parallelt midt i mellem Clowes Street og Wenlock Way. Den var tidligere kendt som Gorton Villa Walk, og altså før det - var den de5 gamle Clowes Street. Ud for nummer 14-16 lå St. Marks Kirke. Bagved kirken (om mod den ny linjeføring af Clowes Street) St. Marks Skole

Til højre her på billedet lå St. Marks kirke. Ikke til at forstå

Overordnet set er West Gorton i dag et lidt kedeligt syn. Der er ikke meget sjæl, charme og hygge ved kvarteret. Når det er sagt, så man dog huske på, at bydelen engang var noget af det frygteligste slum, som Manchester kunne byde på. Så selv om det har kostet en del af Citys historiske bygninger livet, må man sige, at bydelen i den grad har oplevet en fremgang og positiv udvikling.

Skulle du trods de manglende spor efter City, alligevel have fået lyst til at besøge området for at se hvor klubben har sine rødder, kan det passende gøres på en kampdag på Etihad. West Gorton er ikke mere end 5-7 minutters køretur fra stadion. Dermed kan man også sige, at da klubben i 2003 flyttede til City of Manchester Stadium efter 80 år på den anden side af Manchester centrum, på Maine Road, så vendte City tilbage til sine rødder i det østlige Manchester.

Anna Connell myten

Afslutningsvis vil jeg gerne imødekomme eventuelle spørgsmål om, at det var St. Marks præstedatteren, Anna Connell (født 24/12 1851)  der grundlagde fodboldklubben. Det er en myte. Jeg forstår godt, at vi i vore dage, hvor der heldigvis tales meget om ligestilling, at vi falder for historien. Men den er altså ikke (helt) sand.

Anna Connell arbejdede ganske vist utrætteligt med at samle de lokale industriarbejdende mænd i West Gorton i en såkaldt Working Mens Club. Hun stemte uafladeligt dørklokker i hele kvarteret for at samle mændene, i et forsøg på at få dem væk fra scuttling og alkohol. Anna var en meget socialt bevidst og målrettet ung kvinde. I begyndelsen kom der kun ganske få til møderne, men efter et kæmpe stykke arbejde, blev møderne efterhånden til en succes. 

Det er fra den Working Mens Club, at det tidligere blev konkluderet, at der udviklede sig en cricket- og siden fodboldklub ud af. Efterfølgende forskning og tilvejebringelse af nye kilder har dog vist, at Working Mens Club først blev en realitet i 1879, og her havde St. Marks Cricket Club allerede eksisteret i flere år - sandsynligvis med Henry Beastow som drivkraft. Endvidere er det også siden blevet  bevist, at fodboldklubben voksede ud af Cricketklubben, og altså ikke fra Working Mens Club.

Dermed ikke sagt, at Anna Connell ikke har haft noget som helst at gøre med dannelsen af West Gorton St. Marks, men hendes rolle i den sportslige sektor har være begrænset. Hendes store arbejde med at samle mændene i klubben, har selvfølgelig haft en betydning, men det er decideret forkert, at hævde, at det var hende der stiftede fodboldklubben.

Dog er det vigtigt, at fremhæve hele familien Connell som en alt afgørende faktor i tilblivelsen af West Gorton St. Marks. Uden deres store støtte og helhjertede engagement i deres sogn, var der sandsynligvis aldrig blevet fundet ressourcer, skabt plads og rum til at stifte foreningen - og hvem ved, om der så havde eksisteret et Manchester City F.C i dag? Det er jo ikke til at vide... 

Gorton AFC i 1884. Det menes, at Beastow er manden yderst til højre

Jeg håber, at du har læst med så langt- og at du måske vil skrive en kommentar - eller stille et spørgsmål til artiklen- så skal jeg forsøge at svare, så godt jeg kan.

Primære Kilder til artiklen
Bog: Gary James: "Manchester The City Years"