I mandags satte Manchester City gang i en ny sæson, da de åbnede sæsonen 20015/16 med en flot 3-0 sejr på The Hawthorns i West Bromwich.

Om kampen vil gå over i historien og blive husket som en af de klassiske mindeværdige sæsonstarter, vil kun tiden vise. Selv har jeg et par åbningskampe som står højt på listen over gode minder, for selv om der i sagens aldrig står noget vildt på spil i første kamp, så er det tit opgør, der alligevel kommer til at sidde fast i hukommelsen. Der er altid garanti for en debut eller to, og så har træner og trup haft næsten tre måneder at justere på holdet i, og som fan har man naturligvis savnet at se sit hold i aktion hen over en lang sommer.

For mig er en af de sæsonpremierer der står tydeligst i erindringen kampen imod Watford den 11. august 2001.

Det stod måske ikke ligefrem skrevet i kortene, at denne kamp skulle blive en klassiker. City var før sommerferien rykket ud af Premier League, efter en sæson med meget få højdepunkter. Derved var to års fremgang skudt tilbage til start. Det kostede jobbet for den ellers dybt populære manager, Joe Royle, der igennem tre år havde genskabt respekten og stoltheden omkring Manchester City. Vreden var derfor stor blandt hovedparten af Citys fans, som krævede en forklaring på hvorfor Royle ikke havde mere kredit i klubben, og hvordan bestyrelsen kunne se sig selv i øjnene  efter at have fyret den manager, som på hans stilfærdige stålsatte rolige facon nærmest havde reddet klubbens eksistens.

Den forklaring fik vi aldrig, men daværende City chairman, David Bernstein havde en plan, og få dage efter trak han den kanin op af hatten, der gjorde alle kritikere tavse. Bernstein afslørede her, at det blev ingen mindre end Kevin Keegan, der skulle overtage det ledige managersæde. Et absolut kæmpe scoop for Manchester City, og en ansættelse der umiddelbart gjorde de lyseblå til storfavoritter til en returbillet til den bedste fodboldrække.

Og Kevin Keegan bragte utvivlsomt begejstringen tilbage efter den skuffende nedrykning, og samtidig virkede den karismatiske mand som en magnet på spillere, der under normale omstændigheder aldrig ville overveje at spille i den næstbedste division.

Hen over sommeren blev der virkelig skabt en optimistisk summen omkring Manchester City, og da sæsonen på en smuk sommeraften blev sat igang på Maine Road imod Watford, var luften så tyk af begejstring og forventning, at man nærmest kunne skære i den.

33.939 feststemte glade forventningsfulde tilskuere mødte op til åbningskampen, og de skabte en helt igennem fantastisk stemning, så selv om jeg og et par gode Cityvenner måtte nøjes med at høre kampen på BBC Radio Manchester, blev vi helt tryllebundet af den stemning, der strømmede ud af højtalerne.

OG City skuffede ikke. De leverede en fænomenal kamp, hvor særligt debutanterne Stuart Pearce og Eyal Berkovic stjal billedet. Gæsterne fra Watford blev kørt baglæns ud af banen, og var særdeles heldige med at ikke tabe større end 3-0. "The Hornets" holdt med nød og næppe stand i en time, men så gik det også stærkt. Shaun Goater gjorde det til 1-0 på et fantastisk forarbejde fra Bercovik, som bare var kampens helt store oplevelse. Derfor var det så absolut fortjent, da netop "Berko" gjorde det til 2-0 på en retur fra Goaters hovedstød på overlæggeren. Stuart Pearce gjorde det endnu mere til debutanternes aften, da han kort før tid bankede et frispark op i målhjørnet foran et tryllebundet publikum.

En absolut magisk aften, der satte en standard for sæsonen, der endte med vilde 99 points og 108 scoringer  - og dermed selvfølgelig en stensikker oprykning.

Keegan skabte igennem sin managertid hos City det fundament, der skulle til for at klubben over tid kunne klare sig i den bedste række. Den her kamp er en af dem, som jeg vil huske ham for. Den var begyndelsen til noget stort! 

City imod Watford 11.8 2001: Nash, Dunne, Pearce, Howey, Charvet, Wiekens, Berkovic, Tiatto, Granville, Goater, Wanchope – Bænk Whitley(75), Dickov(89), Huckerby(89), Colosimo, Murphy

Du kan på mcfc.co.uk se højdepunkter fra kampen - prøv at lytte til Maine Road - sikken stemning! 

Denne artikel blev oprindeligt udgivet: 12-08-2015